Le loup en France, art et histoire

La représentation du loup comme une bête féroce dans l’art est séculaire et est souvent influencée par les croyances religieuses et populaires. Cependant, cette image n’est pas toujours fidèle à la réalité et peut véhiculer des idées fausses sur cette espèce à la fois admirée et mal aimée. Le loup a été perçu comme un prédateur dangereux, une menace pour le bétail et même pour les humains dans notre culture occidentale. Cette perception a été renforcée par des contes et des légendes qui ont souvent représenté le loup comme un symbole du mal et de la cruauté. Or l’histoire du loup est complexe, cet article tente de faire le tour de sa présence artistique et réel en France et en Europe. 

Dans l’ombre du chien

Canidé comme le chien mais non domestiqué

Le Loup Gris est une espèce de canidés (Canis lupus lupus). Ils vivent à l’état sauvage et sont dans le Mercantour de lignée italienne.

Le chien (Canis lupus familiaris) est une sous-espèce du Loup, domestiqué par l’homme depuis la Préhistoire. La lignée entre chien et loup gris s’est différenciée génétiquement, il y environ 100 000 ans (K. Kris Hirst, « Dog History How were Dogs Domesticated?). Le chien est devenu le meilleur ami de l’Homme et le loup est peu à peu exterminé en France jusqu’à sa disparition quasi totale en 1913.

peinture rupestre de loup

Peinture rupestre de loup

Loup hurlant « Uluyan Kurt » Sibérie du Sud, 5e-3e siècle avant JC

Loup hurlant « Uluyan Kurt » Sibérie du Sud, 5e-3e siècle avant JC

Le loup en France et dans les Alpes

Famines et Loup-Garou

Au Moyen Age, il accompagne les guerres, épidémies et famines en trouvant sur ces terrains leur nourriture et ainsi ils alimentaient les peurs collectives. La phobie du loup est à son apogée avec les “folies louvières” (lycanthropie clinique). Une maladie psychiatrique dans laquelle le patient se croit transformé en loup. Les famines entraînant le cannibalisme de certains, qui devenant accoutumés à la chair humaine, se couvriront d’une peau de loup pour continuer leur consommation en tuant d’innocentes victimes (La Peur en Occident, XIVe-XVIIIe siècle, Jean Delumeau).

Le XIVe siècle est riche en témoignages de crimes et harcèlements de dégénérés déguisés en loup. D’où la mauvaise réputation au loup avec la légende du loup-garou (ou lycanthrope). Là-dessus le loup est associé par l’Eglise impuissante à une punition divine tout comme les famines, la peste etc.

Le loup-garou, par Lucas Cranach l'Ancien, vers 1512, gravure sur bois, 162 × 126 mm, Gotha, Herzogliches Museum.
Un lycanthrope dévorant une jeune femme,<br />
gravure du XVIIIe siècle.

Primes, battues, pièges, empoissonnements

Conflits d’intérêts

Afin de protéger l’élevage pastoral des attaques de loup, la lutte organisée débutera dès le Moyen Age. Ils commencent par de grandes battues les dimanches et jours de fêtes.

A cela s’ajoute des primes financées par l’État. Ces primes font de la chasse de ce prédateur, une légitime défense de la population pastorale. Mais cette légitime défense visera in fine à la destruction totale de l’espèce en France.

Le 11 avril 1804, le Conseil Municipal de Nice organise une battue avec les effectifs de la Garde Nationale. Cette battue colossale à pour but de détruire les meutes vivant aux abords de Nice. Ils décident dans le même temps d’une prime de 60 livres à ceux qui apporteraient leur tête (Délibérations XIII, archives Municipale de Nice). Cette extermination financièrement encouragée, est de nouveau codifiée par une loi du 3 août 1882Les primes de la chasse au “grand méchant loup” seront les suivantes :

100 francs pour un loup, 150 francs pour une femelle, 40 pour un louveteau et 200 francs si le loup s’est jeté auparavant sur des êtres humains.

peinture de Brascassat Jacques Raymond "Tête de loup"

Peinture à l’huile et aquarelle de Jacques Raymond Brascassat (1804-1867)

Aquarelle de Brascassat Jacques Raymond, loup dévorant une brebis et attaqué par des chiens de berger

La peur justifie les moyens

Tuez-les tous !

En 1826, si sa menace est écartée du littoral, il n’en reste pas moins selon le naturaliste Risso que le loup “séjournait dans nos bois et y apparaît toute l’année“. De 1840 à 1850, leur population augmente dans le Haut Pays ainsi que les attaques et morsures quotidiennes de loups affamés atteints de la rage. Les bergers accompagnés de chiens, s’équipent de fusil afin de se protéger. La population n’ose plus voyager ou s’écarter des villages. On imite son cri pour s’assurer aucun écho aux alentours. La chasse redouble par tous les moyens : pièges et collets, carcasses empoisonnées, chasseurs spécialisés etc. Mais c’est par le poison qu’ils furent massivement tués car depuis 1913, l’apparition du loup se fait extrêmement rare.

Le loup exterminé par l’homme

Une espèce exterminée en France, conservée en Italie

Après des siècles de chasse, le loup est officiellement exterminé en Haute Marne en 1942, dans l’Ariège en 1981 et les Alpes Maritime en 1987 avec un loup abattu à Fontan. Si la France a éradiqué l’espèce, l’Italie voit aussi l’espèce menacée d’extinction au XXe siècle. Mais ce pays voisin maintiendra la petite population restante dans le parc national des Abruzzes et en Calabre. Ces réserves naturelles protégées et transfrontalières au Mercantour peuvent expliquer la réapparition en France de ce prédateur. En 1992, on signale un couple de loups dans le secteur de Mollière (Mercantour). 

Capitoline she wolf Musei Capitolini MC1181

La légende de Remus et Romulus et d’une louve bienveillante a-t-elle aidé l’acceptation du loup en Italie ?

Espèce protégée mais encore mal aimée

Réapparition et protection de l’espèce

Le loup est protégé par la Convention de Berne (1979) et à la suite de sa réapparition officielle dans le Mercantour en 1992, un arrêté ministériel du 22 juillet 1993, le déclare comme une espèce protégée. Ce statut signifie donc pour les Etats et la France de veiller à la conservation de l’espèce et de ses habitats.

Des bergers inadaptés à son retour

Le loup chasse ongulés, mouflons et chamois mais s’intéresse également aux moutons, proie facile à attraper, appétissante et en grand nombre puisque les troupeaux font 100 têtes ou plus. Les bergers inadaptés et vulnérables face à sa réapparition expriment leur problématique, leurs attaques sont un coût financier et psychologique à prendre en compte.

La crise du pastoralisme et les mesures de l’Etat

L’Association pour la Promotion du Pastoralisme dans les Alpes-Maritimes (APPAM) déclare que de 1998 à 2000, 54% des exploitations ovines auraient disparu dans la région. Une commission d’enquête parlementaire en 2003, rétorque que “la prédation sur les troupeaux n’est pas une fatalité” et demande aux élus et syndicats agricoles de “se pencher sur les causes profondes de la crise du pastoralisme : concurrence internationale, problèmes sanitaires, mévente…” Afin d’aider les bergers, une indemnisation des animaux d’élevage tués par le loup est versée par l’Etat après enquête. Aussi les moyens de protection pour les activités pastorales sont misent en place (Patou, parc électrifié pour les nuitées, présence constante de l’homme) etc. Des indemnisations financières de l’état sont également mises en places pour maintenir une paix sociale. Mais ces mesures sont-elles suffisantes pour changer les mentalités et les préjugés sur le loup ?

En somme, la représentation du loup comme une bête féroce dans l’art est souvent influencée par la culture et les croyances populaires. Cependant, il est important de noter que cette image ne correspond pas toujours à la réalité. Les loups sont des animaux essentiels pour l’équilibre de l’écosystème et leur présence est bénéfique pour la biodiversité. Il est donc essentiel de promouvoir une meilleure compréhension du loup et de lutter contre les idées fausses qui persistent. Découvrez les représentations du loup par l’artiste et son message poétique.

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